Polonium et Radium



Deux nouveaux éléments dans la table de Mendeleiev



Le hangar rue Lhomond
Pierre et Marie Curie en 1898, dans le “hangar de la découverte”, à l’Ecole de physique et chimie industrielles de la ville de Paris, alors au 42, rue Lhomond. Pierre Curie était déjà un savant reconnu pour ses recherches sur la piézoélectricité, la symétrie dans les cristaux et le magnétisme. Il abandonne ses travaux pour partir avec Marie Curie à la recherche des substances inconnues, à l'origine des rayons de Becquerel. Pierre Curie mourut prématurément en 1906 lors d'un accident de la circulation.
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[Marie Curie]

En novembre 1897, Marie Curie décide de rechercher systématiquement les « rayons uraniques » dans un grand nombre d'éléments, de composés et de minéraux. Elle utilise leur propriété d'électriser l'air qui les entoure et mesure l'effet avec un électromètre à quartz piézoélectrique inventé par Pierre et Jaques Curie et capable de mesurer de très faibles valeurs d'intensité électrique.

Marie Curie fait des mesures quantitatives et découvre que le Thorium émet également ces « rayons de Becquerel » et que certains minéraux d'uranium comme la pechblende et la chalcolite (*) ont une émission infiniment plus intense que l'uranium.

Dans une note, Marie Curie émet l'hypothèse que cette propriété est une propriété générale de la matière et lui donne le nom de Radioactivité. Elle ajoute qu'il faut admettre que c'est « forcément dans l'atome » que quelque chose se modifie puisque c'est à l'atome et non à la molécule qu'est attachée la radioactivité.

Pierre Curie comprend immédiatement l'importance du phénomène, il joint ses efforts à ceux de Marie Curie et ensemble ils découvrent en 1898 deux éléments inconnus, le polonium puis le radium, présents en faible quantité dans la pechblende.

A partir de plusieurs tonnes de résidus de pechblende, Marie Curie isole le radium. Le radium est un million de fois plus radioactif que l'uranium. Les sels de ce métal jouissent d'une propriété extraordinaire : ils luisent dans l'obscurité, sont tièdes au toucher, et apparemment immuables, semblent la source d'un dégagement de chaleur inépuisable.

En 1902, la table des atomes (le tableau de Mendeleïev) présente encore des lacunes. Marie Curie montre que le Radium est l'un de ces éléments manquants. Elle détermine sa masse atomique : 226.

En 1903, Pierre et Marie Curie sont couronnés du Prix Nobel avec Henri Becquerel (en 1911 Marie Curie sera à nouveau couronnée du Prix Nobel).

Le radium devient un outil extraordinaire pour l'exploration de la structure de la matière et aussi pour les applications thérapeutiques dès 1912 avec G.Von Hevesy.



L'atelier de Pierre et Marie Curie
C'est dans les conditions modestes de ce “Hangar” de l’Ecole municipale de physique et chimie,rue Lhomond, que P. et M. Curie firent les recherches qui aboutirent à la découvert du polonium et du radium en 1898. Appareillage électrométrique.
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A sa mort en 2007, Eve Curie, la plus jeune fille de Pierre et Marie, a légué une partie de son héritage pour la restauration du Musée Curie. A l'occsion de sa réouverture, le site internet du musée offre une visite passionnante de ce lieu chargé d'histoire et de découvertes, des documents émouvents ainsi que des instruments conservés dans leur état original.

Sujets voisins : Rayons uraniques, Trois rayonnements, Découverte du noyau, La radioactivité artificielle, Histoire du neutrino, Découverte de la fission


Voir aussi :

Site internet sur Marie Curie
Le radium
Site du musée Curie