Tokaï-Mura



1999 : Un accident de criticité au Japon

Cet accident étonnant est survenu en octobre 1999 au Japon. Il s'est produit non pas dans une centrale, mais dans une usine de haute technicité, spécialisée dans la préparation de combustible enrichi et située à Tokaï-Mura à 150 km au nord-est de Tokyo.

Les opérations consistaient à verser de la poudre d'uranium (enrichi à 18,5 % en uranium-235) préalablement dissoute dans de l'acide nitrique dans un récipient contenant également de l'acide nitrique. Ce récipient a normalement une géométrie adaptée à l'opération, empêchant ainsi le développement d'une réaction en chaîne.


Circonstances de l'accident de Tokaimura

Pour gagner du temps et finir le travail plus vite, les techniciens chargés de la préparation ont versé en une seule fois l'uranium très enrichi dans le récipient. Ils introduisirent 16,6 kg d'uranium enrichi, sept fois plus que les 2,4 kg garantissant l'absence de risque de criticité. Ce faisant, ils dépassèrent la masse critique, déclenchant un éclair de gamma et de neutrons.

De plus, l'équipement de géométrie adaptée avait été remplacé par une cuve de grandes dimensions, par ignorance ou manque de formation : l'accident aurait été évité avec un récipient ayant la forme d'une assiette plate. L'enquête a montré que les employés de l'usine ne respectaient pas les consignes de sécurité, qui n'étaient d'ailleurs pas affichées.

Le dépassement de la masse critique a déclenché un début d'explosion atomique. Le développement de l'explosion s'est heureusement rapidement arrêté. La contamination resta peu importante et limitée aux abords de l'usine. Les autorités procédèrent par précaution à une évacuation de 160 habitants de la ville dans un rayon de 350 mètres, tandis que 300 000 reçurent la consigne de rester confinés dans leur domicile jusqu'à la fin de l'accident.

L'accident à causé la mort des deux techniciens ayant effectué le mélange. L'un d'eux, Hishashi Obuchi, a été exposé à une dose qui est 17 000 fois le standard maximum admis au Japon pour une année et 4 à 5 fois la dose mortelle. Un troisième technicien, Yutaka Yokokawa, a été moins touché. Il se trouvait dans une pièce voisine et est sorti de l'hôpital. Au 21 décembre 1999, il recevait encore un traitement.

Les accidents de criticité, connus depuis l'origine du nucléaire, sont maintenant très rares. La plupart sont survenus dans les années 1950 et 60 et n'ont pas provoqué de rejets significatifs de radioactivité dans l'environnement.

Le gouvernement japonais a révoqué l'autorisation d'exploitation de la " Japan Nuclear Fuels Conversion Company ". L'accident de Tokaï-Mura a coïncidé avec un scandale impliquant la falsification des données concernant des pastilles de plutonium fournies par une société britannique (usine de retraitement de Sellafield). Ceci a brouillé l'image de l'industrie nucléaire sur laquelle le Japon comptait pour ramener ses émissions de CO2 et les effets de serre au niveau de 1990.

Sujets voisins : Scénarios d'accidents, Accidents de radioactivité, Mayak (accidents soviétiques, Three Mile Island, Windscale, Incident de Tricastin (2008)


Voir aussi :

La réaction en chaîne
Filières et types de réacteurs
Uranium 238 et 235