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CHEZ LE MÉDECIN



La radioactivité, les rayonnements et la santé

La découverte de la radioactivité artificielle en 1934 a permis de créer à volonté des isotopes radioactifs de tous les éléments. Elle a révolutionné la biologie. Grâce aux traceurs, des biologistes ont pu suivre le parcours des atomes dans le vivant, comprendre le métabolisme des molécules, tester des médicaments.

Pour la médecine, la radioactivité a constitué un outil irremplaçable, offrant aux médecins une panoplie de diagnostics inimaginables pour leurs devanciers. La Tomographie par Emission de Positons (TEP) capable de filmer le fonctionnement du cerveau est aussi à même de dépister les cancers à l’état précoce. Beaucoup plus répandues, car moins coûteuses, sont les scintigraphies par gamma-caméra : scintigraphies osseuses, de la thyroïde, des reins, des poumons ou encore du muscle cardiaque.

Les risques auxquels sont exposés les patients, lors d’examens de médecine nucléaire, sont minimes par rapport au bénéfice apporté par le diagnostic. Une très petite quantité d’atomes radioactifs suffit pour obtenir un diagnostic précis. La plupart des radioéléments utilisés ont une durée de vie de quelques heures. Les doses d’exposition en diagnostics se comparent à celles des examens radiologiques. Il ne faut y recourir que s’ils sont justifiés.

Des isotopes radioactifs sont également utilisés en thérapies pour le traitement de certains cancers, comme ceux de la thyroïde ou de la prostate.

Bien plus souvent, la médecine utilise aussi bien pour les diagnotics que pour les thérapies d'autres sources de rayonnements que ceux de la radioactivité : des rayons X de simples radiographies, jusqu'aux rayons gamma fournis par de petits accélérateurs pour les scanners et les radiothérapie.

Des doses d'irradiation beaucoup plus fortes qu'en diagnostics sont nécessaires pour soigner des tumeurs cancéreuses. Les progrès récents permettent une action de plus en plus sélective. Avec de nouvelles techniques, on peut régler l'énergie et l'orientation du rayonnement pour viser les cellules malades en touchant le moins possible aux cellules saines. Divers types de rayons sont utilisés selon le but recherché. Plus encore qu’en diagnostic, il faut optimiser les doses et respecter les règles de la radioprotection

Scintigraphies et scanners
Deux pionniers de l'imagerie médicale ; Hal Anger et Godfrey Hounsfield inventeurs de la scintigraphie et du scanner
IN2P3

CHAPITRES ET THEMES ABORDES

- Médecine nucléaire - Médecine Nucléaire : Traceurs en médecine, examens scintigraphiques, doses reçues en diagnostic et principales indications

- Imagerie nucléaire - Appareillages en imagerie nucléaire : Gamma-caméra, Tomographie par Emission de Positons (TEP), Historique

- Thèrapies par rayons - Thérapies par rayons : Thérapies par rayons X, thérapies nucléaires, doses reçues et risques associés

- Expositions aux rayonnements - : Expositions en diagnostics, expositions en thérapies